BABBAGE CHARLES (1791-1871)

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Mathématicien anglais né le 26?décembre 1791 à Londres, Charles Babbage est particulièrement connu pour avoir con?u des machines à calculer que l'on considère comme les ancêtres des ordinateurs.

Fils d'un banquier, Babbage fait ses études à l'université de Cambridge, dont il deviendra professeur de 1828 à 1839. Mécontent des nombreuses différences entre les tables mathématiques, comme les tables astronomiques et nautiques alors disponibles, il s'ingénie à trouver le moyen d'effectuer mécaniquement des calculs. Il con?oit son premier ??moteur à différences??, une machine analogique dans laquelle les nombres sont représentés par la rotation de diverses roues, qu’il présente à la société royale d’astronomie en 1821?; son principe de fonctionnement est fondé sur la méthode mathématique des différences finies, qui permet de remplacer les multiplications par des additions. Après dix ans d'efforts co?teux sur une machine constituée de 25 000?pièces, Babbage devra cependant abandonner son projet. En 1827, il en dessine une version simplifiée et en offre les plans au gouvernement britannique, qui ne s'y intéresse pas. Elle ne sera construite que pour le deux centième anniversaire de la naissance de Babbage, en 1991, et est exposée à Londres au musée des Sciences. Entre 1834 et 1836, Babbage con?oit un ??moteur analytique?? (analytical engine) dont le principe ressemble à celui des ordinateurs modernes?; les instructions lui sont transmises par des cartes perforées et les nombres peuvent être stockés dans un élément jouant le r?le de mémoire. Malgré le soutien enthousiaste de la comtesse Ada de Lovelace, le gouvernement refuse à nouveau de financer ce projet. En 1855, une entreprise suédoise réalisera un calculateur selon ces plans.

Babbage eut une grande influence sur la science britannique, fondant la Royal Astronomical Society en 1820 et la Statistical Society en 1834. Il publia de nombreux articles en mathématiques et en statistiques, mais aussi en physique et en géologie. Il participa à l'établissement du système postal moderne en Angleterre, inventa un compteur de vitesse et un système ??chasse-bestiaux?? pour les locomotives. Observateur de la société industrielle, il publia ses Réflexions sur le déclin de la science anglaise en 1830 et un essai sur L'économie des machines et des manufactures en 1835, dans lequel il insistait sur l'importance d'une approche scientifique de l'économie. Il fit aussi campagne contre les bruits urbains et fut responsable de la loi restreignant les droits des musiciens des rues.

Il meurt le 18?octobre 1871 à Londres.

—  Bernard PIRE

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  • : directeur de recherche émérite au CNRS, centre de physique théorique de l'école polytechnique, Palaiseau

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Pour citer l’article

Bernard?PIRE, ??BABBAGE CHARLES - (1791-1871)??, Encyclop?dia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL?: http://www.bonoaldea.com/encyclopedie/charles-babbage/

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